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L’autismo, noto anche come disturbo dello spettro autistico (ASD), è un disturbo del neurosviluppo che si manifesta attraverso difficoltà nella comunicazione e nell’interazione sociale, oltre a comportamenti, interessi o attività ristrette e ripetitive.

Il termine “spettro” indica l’ampia varietà di sintomi e la loro gravità, che possono cambiare significativamente da individuo a individuo.

Segnali e sintomi dell’autismo

I segnali precoci dell’autismo possono emergere nei primi due anni di vita. Questi sintomi includono il mancato sviluppo del linguaggio parlato, difficoltà a stabilire contatti visivi, scarso interesse per le interazioni sociali e comportamenti ripetitivi come l’agitare le mani o l’ordinare oggetti in maniera ossessiva.

Come si fa la diagnosi?

La diagnosi dell’autismo è un processo complesso che richiede l’osservazione diretta del comportamento e diverse valutazioni cliniche.

Un pediatra può utilizzare strumenti di screening standardizzati durante i controlli di routine per identificare i bambini a rischio.

Se i risultati dello screening suggeriscono la presenza di autismo, il bambino viene indirizzato a uno specialista, come un neuropsichiatra infantile o uno psicologo, per una valutazione approfondita.

Questa può includere interviste ai genitori, osservazioni dirette e l’utilizzo di strumenti diagnostici specifici come l’ADOS-2 (Autism Diagnostic Observation Schedule) e l’ADI-R (Autism Diagnostic Interview-Revised).

Un pò di storia

L’autismo è stato descritto per la prima volta nel 1943 dal medico austriaco Leo Kanner, che osservò un gruppo di bambini con comportamenti sociali e comunicativi particolari.

Quasi contemporaneamente, lo psichiatra austriaco Hans Asperger descrisse una condizione simile, che verrà poi chiamata sindrome di Asperger.

Evoluzione della definizione

Nel corso degli anni, la comprensione e la definizione dell’autismo si sono evolute. L’introduzione del termine “spettro autistico” ha riconosciuto una gamma più ampia di manifestazioni del disturbo.

Questa evoluzione è stata formalizzata con l’inclusione dell’ASD nel Manuale diagnostico e statistico dei disturbi mentali (DSM-5) dell’American Psychiatric Association nel 2013.

Il termine “spettro” riflette la vasta gamma di manifestazioni dell’autismo. Alcuni individui possono avere gravi disabilità intellettive, mentre altri possono avere intelligenza nella media o superiore. Le abilità linguistiche, sociali e cognitive possono variare notevolmente, rendendo ogni individuo unico nel suo modo di vivere e manifestare l’autismo.

Cause e trattamenti dell’autismo

La causa esatta dell’autismo non è ancora completamente compresa, ma si ritiene che sia il risultato di una complessa interazione tra fattori genetici e ambientali. Numerosi studi hanno identificato diverse varianti genetiche che possono aumentare il rischio di sviluppare il disturbo.

Tuttavia, non esiste un singolo “gene dell’autismo” e la condizione sembra derivare da combinazioni multiple di fattori genetici.

La gestione dell’autismo si basa su interventi comportamentali ed educativi personalizzati. Terapie come l’analisi comportamentale applicata (ABA), la terapia occupazionale e la logopedia possono migliorare le capacità comunicative e sociali dei bambini. La tempestività e l’intensità degli interventi sono cruciali per migliorare l’outcome a lungo termine.

In conclusione, l’autismo è un disturbo complesso che richiede un approccio diagnostico e terapeutico multidisciplinare. La sua consapevolezza e la comprensione sono cresciute notevolmente negli ultimi decenni, portando a migliori strategie di intervento e supporto per le persone affette e le loro famiglie.

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